San Francisco

Dinsdag 22 en woensdag 23 juni 2010 – Na zondag een rustig dagje met wat wandelen en zwemmen in Petaluma doorgebracht te hebben, zijn we maandagmiddag in San Francisco aangekomen. We zijn via de Golden Gate Bridge aangekomen en daar zijn we uiteraard even gestopt. De Golden Gate Bridge is een hangbrug over de gelijknamige zeestraat Marin County verbindt. De brug is 2737 m lang, en overspant 1280 m water. De brug hangt aan kabels van ongeveer 1m (92,7cm) diameter. De brug is ontworpen door Joseph B. Strauss en geopend op 28 mei 1937. In de eerste 70 jaar na de opening van de brug hebben ruim 1300 mensen zelfmoord gepleegd, door van de brug te springen. In films is de brug een “dankbaar” slachtoffer. Geen enkele brug is zo vaak ingestort in films als de Golden Gate Bridge.

Na deze stop zijn we doorgereden naar het hotel. Na ingecheckt te hebben, hebben we de omgeving verkend. Dinsdag zijn we naar Fisherman’s Wharf gewandeld. Eerst hebben we het San Francisco Maritime National Historic Park bezocht, waar een aantal “antieke” schepen lagen die we bezocht hebben. Fisherman’s Wharf is een oude zeeliedenbuurt, die veranderd is in een bezienswaardigheid. Er zijn veel authentieke visrestaurants en hedendaagse trendy cafés. Op Pier 39 van Fisherman’s Wharf is altijd een grote groep zeeleeuwen te vinden. Hier was het dan ook enorm druk, want dit is echt de toeristische trekpleister van Fisherman´s Wharf.

Fisherman’s Wharf kijkt uit op the Rock, zoals Alcatraz ook wel genoemd wordt. We hebben deze keer ook een bezoek gebracht aan Alcatraz. Van 1934 tot 1963 was het in gebruik als zwaar beveiligde gevangenis. Maar liefst 1545 gevangenen hebben het eiland als standplaats gehad. De beroemdste gevangene was Al Capone, die hier gedetineerd was in verband met belastingfraude. Voordien was op het eiland eerst een militair fort (1850-1907) en daarna (vanaf 1907-1933) een militaire gevangenis gevestigd. Tegenwoordig is het eiland een natuurgebied, waar heel veel verschillende vogels broeden. Naast de gevangenis bevat Alcatraz ook de oudste vuurtoren van de westkust van de Verenigde Staten. De naam Alcatraz werd aan het eiland gegeven door Juan Manuel de Ayala, de eerste Spanjaard die het eiland ontdekte, in 1775. Hij bracht de baai van San Francisco in kaart, en noemde het eiland “La Isla de los Alcatraces,” wat te vertalen is als “het eiland van de pelikanen.”

De beslissing om van Alcatraz een gevangenis te maken kwam vanwege de afgelegen ligging en de sterke stromingen in de baai, die het zo goed als onmogelijk zouden maken om te ontsnappen.

Op 21 maart 1907 werd Alcatraz officieel door de Amerikaanse overheid ingesteld als militaire gevangenis. In 1909 begonnen de werkzaamheden om het eiland van militair fort om te bouwen tot gevangenis. Er kwamen celblokken. In 1912 waren de werkzaamheden voltooid.

In de nasleep van de aardbeving van San Francisco in 1906 werden ook tijdelijk niet-militaire gevangenen naar Alcatraz gebracht voor bewaring. Op 12 oktober 1933 kwam de gevangenis in handen van de United States Departement of Justice en werd het een federale gevangenis. De gevangenis had een zeer streng regime. In de beginjaren was het zelfs niet toegestaan om onderling te praten.

Er zijn verschillende ontsnappingspogingen gedaan, maar officieel is het nooit iemand gelukt om te ontsnappen. In totaal waren er 36 gevangenen betrokken bij 14 ontsnappingspogingen. Daarvan werden er 23 weer gearresteerd, zes doodgeschoten, en twee vermist op zee.

Op 11 juni 1962 zou er echter toch een succesvolle ontsnapping plaats hebben gevonden. Frank Morris en de broers John en Clarence Anglin ontsnapten volgens de verhalen in een opblaasbaar vlot gemaakt van aan elkaar gelijmde regenjassen. Frank Morris, de leider van de groep, had een bijzonder hoog IQ, en wellicht hebben ze het getij van de baai gebruikt om te ontsnappen. Enkele van hun spullen zijn terug gevonden op Angel Island, maar sommigen gaan er van uit dat ze bij de Golden Gate Bridge aan land zijn gegaan en hun spullen via het getij naar Angel Island hebben laten drijven om de politie op een dwaalspoor te zetten. Van hen heeft niemand meer iets vernomen. Men is er van uit gegaan dat ze verdronken waren, maar dat is niet helemaal zeker. Van deze ontsnappingspoging is een film gemaakt; Escape from Alcatraz, genaamd.

Nog geen jaar na de ontsnapping werd op 21 maart 1963 Alcatraz officieel gesloten.

Na ons bezoek aan Alcatraz zijn we met de kabeltram meegereden. Dit is ook een echte toeristische attractie en het kostte dan ook wat moeite om een plekje op de tram te vinden. Maar wel leuk om mee te maken. Wij zijn onderweg nog uitgestapt bij Lombard street. De straat staat bekend als de meest bochtige straat van de wereld, hoewel dit slechts een klein stukje van de gehele straat betreft. Het stukje is slechts één huizenblok lang, maar telt acht scherpe haarspeldbochten. Met zijn acht scherpe bochten heeft de straat de bijnaam gekregen van de meest kromme en bochtige straat in heel Amerika. Het bochtige ontwerp is het eerst voorgesteld door de eigenaar van het stuk grond en gerealiseerd in 1922. Het is eigenlijk ontstaan uit noodzaak, om de natuurlijke 27 graden helling te reduceren, daar deze te steil was om er met voertuigen te rijden. Het is eenrichtingsverkeer en het zijn vooral toeristen die de afdaling rijden.

Na ons bezoek aan San Francisco zijn we doorgereden naar Carmel voor een overnachting voordat we naar onze eindbestemming Los Angeles af zullen reizen.